EL ENCANTO DE HAIFA

      Situada al norte del país, Haifa es la tercera ciudad más grande de Israel. Con una población de 270 mil habitantes, se localiza en la costa del mar Mediterráneo oriental extendiéndose por las faldas del Monte Carmel.
     Haifa es una mezcla de lo tradicional con lo contemporáneo. Es una ciudad sofisticada y relajada a la vez. Con numerosas opciones de teatros, museos, cines, elegantes hoteles, centros comerciales, parques naturales y hermosas playas. Es, sin lugar a dudas, un punto inmejorable de partida para visitar toda la zona norte del país.

     El origen de la ciudad se remonta a tiempos bíblicos. Haifa es mencionada por primera vez en los textos escritos en el siglo III a.e.c., como una pequeña aldea cercana a Shikmona, la población principal de la zona en aquel entonces. Tras la dominación seléucida, macabea y romana, fue controlada por los bizantinos tras la escisión del Imperio Romana y conquistada varias veces por los persas sasánidas antes de ser sometida por la expansión árabe.
     En el año 1100 fue ocupada por las fuerzas cruzadas, tras una violenta batalla contra la población judía. Formó parte del Principado de Galilea, perteneciente al Reino de Jerusalem, hasta su conquista por el sultán mameluco de Egipto, Saladino, en 1265, tras la cual fue prácticamente abandonada hasta el siglo XVII.
     En 1761, el gobernador beduino de Acre, Daher el-Omar, arrasó la antigua población, para reconstruirla y dotarla de una muralla. Este evento ha sido señalado como el principio de la era moderna de la ciudad. Tras la muerte de el-Omar en 1775, la ciudad permaneció bajo la dominación otomana hasta 1917, excepto por dos cortos periodos: en el año 1799, al ser conquistada por Napoleón en su fallido intento de someter Palestina y Siria, perdiéndola ese mismo año; y entre 1831 y 1840, durante la cual la ciudad estuvo bajo el control del virrey egipcio Mehmet Alí, después de haber sido conquistada por su hijo Ibrahim Pashá. La zona fue tomada por el ejército británico durante la Primera Guerra Mundial.
     Debido a su importancia como principal puerto del Mandato Británico de Palestina, Haifa fue objetivo principal de judíos y árabes, así como escenario de violentos enfrentamientos entre ambos bandos.      El crecimiento de la ciudad ha sido constante alrededor del Monte Carmel. En la actualidad goza de una fisonomía cosmopolita y de una amplia diversidad de actividades de todo tipo.
     Haifa podría dividirse en tres partes. En la parte baja, conocida como el centro, se encuentran los comercios e industrias, así como los hoteles y playas. En la parte media, llamada Hadar HaCarmel, se localiza el conocido mercado y una área comercial importante. En la parte alta se ubican las principales zonas comerciales y de entretenimiento, así como bonitas zonas residenciales.
     Para comunicar las diferentes áreas, en 1956 se construyó el tren urbano llamado “Carmelit” – único en el país – , el cual atraviesa la ciudad en tan solo seis minutos y la mayor parte de su recorrido circula al ras del suelo, con lo que se puede apreciar la ciudad.

El Puerto y el Centro Industrial de Haifa.
    
El puerto de Haifa es, después de Ashdod, el más grande de Israel y durante todo el año recibe embarcaciones tanto comerciales como turísticas.
     Sobre la costa se encuentra la zona industrial de esta ciudad en la destaca la actividad petroquímica. De hecho, en Haifa está la terminal del oleoducto proveniente de Eilat y posee una de las refinerías más importantes de Israel.
     Esta zona también es de gran relevancia para la manufactura pesada relacionada con el puerto y la industria dedicada al desarrollo de elementos para la seguridad y defensa.
     Al sur de la zona portuaria se encuentra un importante centro industrial moderno en el que predominan las empresas dedicadas al desarrollo de nuevas tecnologías.

Educación de alto nivel.
    
Haifa cuenta con instituciones educativas de alto nivel mundialmente reconocidas por su calidad, desde la educación elemental hasta la superior. Es sede de dos reconocidas universidades; el Technión (Instituto Tecnológico de Israel) y la Universidad de Haifa.
     El Instituto Technión es mundialmente reconocido por su alto nivel en investigación científica. Tras varios años de actividades pioneras y con la intensa participación de Albert Einstein, este centro de estudios abrió sus puertas en 1924, convirtiéndose en la primera universidad moderna de Israel. Este prestigiado plantel, rodeado de un verde campus, prepara a investigadores, arquitectos, profesores, ingenieros y físicos en sus 18 facultades que se han ido incorporando a través de los años. En la actualidad es una de las mejores escuelas de medicina en el mundo.
     Por su parte, la Universidad de Haifa, fundada en el año 1963, se encuentra en la parte sur de Haifa en lo alto del Monte Carmel siendo el punto más alto de la ciudad. La Torre de Treinta pisos Eschkol Tower, diseñada y construida por el arquitecto Oscar Niemeyer, es visible desde muchos puntos del norte de Israel. Desde 1964 ofrece una variedad de opciones educativas de alto nivel: Derecho, Economía, Ciencias Sociales y Políticas, Literatura, Idiomas, Arte, Música, Arqueología, Psicología, Historia, Matemáticas, Geografía y Oceanografía. En la actualidad cuenta con aproximadamente 13 mil estudiantes matriculados.

Una singular convivencia religiosa.
    
Desde el punto de vista religioso, Haifa es una ciudad de suma importancia. En ella conviven diariamente individuos de cinco religiones en armonía, paz y respeto mutuo. La coexistencia de judíos seculares, religiosos y ultra ortodoxos con cristianos, musulmanes, bahai y drusos crea un rico tapiz lleno de contrastes y colores, culturas y grupos étnicos.
     Haifa es la capital mundial de la fe Bahaíta. Aquí se ubica el Centro Mundial de Bahai – religión monoteísta descendiente del islam –, situado en el Monte Carmel, que es el lugar más sagrado para los miembros de esta fe, así como su centro administrativo. Cuenta con bellos jardines y un santuario con cúpula de oro.
     A su vez, la Cueva de Elías se encuentra situada en la base del Monte Carmel, cerca del Monasterio de las Carmelitas. De acuerdo a la tradición, Elías – considerado profeta tanto para el judaísmo como para el islam – se refugió ahí mientras huía del rey Ahab. La cueva está abierta a los visitantes.

Gran variedad de actividades deportivas, recreativas y culturales.
    
Orgullosa de sus contrastes de paisajes y culturas, Haifa brinda un gran número de actividades que fomentan el arte, la recreación, el deporte y la cultura. Teatros, museos, centros de entretenimiento, centros comerciales, parques, estadios, salas de cine, etc., brindan un sinfín de actividades durante todo el año.
     Su ubicación, permite disfrutar tanto de sus hermosas playas como de sus verdes bosques. Cuenta con la reserva natural del Carmel con su gran extensión de bosque, en la que es posible convivir con la naturaleza entre hermosos paisajes, así como de realizar diversas excursiones de eco turismo. Por su parte, en sus playas, donde el azul del agua contrasta con el blanco brillante de la arena, es posible pasar un día de descanso, así como practicar varias opciones de deportes acuáticos.
     En Haifa se llevan a cabo importantes conciertos y festivales internacionales, tal es el caso de el Festival de Cine y el Festival de Teatro Infantil, que atraen a miles de visitantes en cada ocasión.
     Existen también grandes campos deportivos, así como lugares para practicar deportes acuáticos y extremos.
     Museo de Arte de Haifa. El Museo de Arte Antiguo se encuentra ubicado dentro de un edificio histórico construido en los años treinta en Hadar Ha Carmel y está especializado en hallazgos arqueológicos israelíes y de la cuenca del Mediterráneo. Posee la mayor colección del país de esculturas grecorromanas, provenientes de la Bahía de Haifa. El espacio dedicado al Museo de Arte Moderno, fundado en 1951, exhibe muestras de arte contemporáneo del mundo e Israel. Alberga una colección de 7 mil obras de arte contemporáneo.
     Museo Tikotin de Arte Japonés. Fundado en el año 1959, por iniciativa de Félix Tikotin, conocido coleccionista de arte japonés, presenta distintas exhibiciones de este tipo de arte de variadas épocas. Ubicado en lo alto del Monte Carmel, es el único de su especie en todo Medio Oriente. La colección del museo está compuesta por alrededor de 7000 objetos que incluyen pinturas, grabados, dibujos, telares, libros antiguos ilustrados, cerámica, esculturas en miniatura, laqueados y trabajos en metal, espadas antiguas y otras artesanías, principalmente de los siglos XIV al XIX. También cuenta con trabajos de arte moderno japonés.
     Museo Reuben y Edith Hecht en la Universidad de Haifa. Dedicado a la arqueología, se compone de miles de piezas únicas que ilustran el tema “Los habitantes de Israel en la Tierra de Israel”, de la colección privada del Dr. Hecht. Se pueden encontrar obras de pintores franceses del siglo XVIII y arte judío del siglo XIX y XX. Incluye cuadros de Corot, Manet, Monet, Pisarro, Van Gogh, Soutine, Modigliani, entre otros.
     Casa de Arte Chagall. Fue establecida en 1954 como iniciativa de la Asociación de Pintores y Escultores, y sirve como galería para que distintos artistas expongan sus obras.
     Museo Ma´ane Katz. En 1958 el reconocido artista y coleccionista recibió, en el marco de un acuerdo por el cual él debía legar sus obras, una casa de la Municipalidad de Haifa. La vivienda está ubicada en uno de los puntos más bellos del país, cerca del Monte Carmel, junto a la bahía de Haifa y las montañas de la Galilea. Katz vivió allí gran parte de sus últimos años (1958-1962). A partir de 1977, su hogar pasó a ser un museo que contiene exposiciones fijas y temporales, además de que cuenta con un valor agregado: el patrimonio del artista.
     Museo Nacional de Ciencia, Tecnología y Espacio. Inaugurado en 1983, se encuentra ubicado en el edificio viejo del Instituto Technion. A través de una vasta variedad de exhibiciones interactivas y laboratorios, transmite conocimientos científicos básicos. Es un centro innovador, fascinante, pensado para toda la familia, que contiene más de 200 exhibiciones interactivas, que ilustran sobre los principales principios científicos y logros tecnológicos de Israel.
     Museo Nacional Marítimo. Este museo ocupa un moderno edificio de cuatro pisos localizado cerca de la entrada de la ciudad desde el sur y narra los más de 5 mil años de historia marítima, con énfasis en el Medio Oriente. Está compuesto por una gran cantidad de fascinantes exhibiciones arqueológicas, sobre el pasado histórico de Haifa y el ancestral asentamiento de Shikmona.
     Museo Naval y de la Inmigración Clandestina. Este museo muestra la historia de los apremios padecidos por los inmigrantes ilegales, y su lucha por vivir en la Tierra de Israel, así como las etapas de la creación de la marina israelí. La historia de la inmigración es presentada a partir de documentos, artículos de época, modelos, fotografías, diagramas y muestras audiovisuales. Parte del museo se encuentra en una vieja barcaza de desembarque, de la armada norteamericana, utilizada durante la Segunda Guerra Mundial que transportó a inmigrantes clandestinos que trataban de llegar a un refugio seguro.
     La ciudad de Akko o Acre. Al noroeste, cruzando las aguas del muelle se ubica la ciudad medieval fortificada de Akko. Escenario de las cruzadas y conocida por Marco Polo quién llegó en su viaje hacia Oriente, la ciudad portuaria de Akko se encuentra situada sobre un promontorio, en el extremo norte de la bahía de Haifa. Considerada una de las ciudades más antiguas del mundo, es acariciada por las olas del Mar Mediterráneo. Akko es rica en recuerdos de un pasado glorioso y de un excitante presente. Lugar clásico de pescadores es famoso por sus típicos restaurantes marineros. Se recomienda visitar su playa, sus bazares, las antiguas posadas, el Castillo de los Cruzados y la ciudad subterránea. También, se puede alquilar una embarcación desde la cual se pueden apreciar las murallas de la antigua ciudad, inalterables desde la época de los Cruzados.

Bibliografía

MINISTERIO DE RELACIONES EXTERIORES DE ISRAEL. www.mfa.gov.il

CENTRO DE INFORMACIÓN Y DOCUMENTACIÓN DE ISRAEL PARA AMÉRICA LATINA. www.turismo.cidipal.org

SITIO OFICIAL DE LA CIUDAD DE HAIFA. www.haifa.muni.il

“Pasen y Vean. Museos de Israel”. Embajada de Israel en Argentina; Centro de Investigación y Documentación de Israel para América Latina (CIDIPAL). Buenos Aires, abril de 2005